L'expertise scientifique

Introduction

Les troubles de la conscience impliquent nécessairement un dysfonctionnement cérébral à l’origine d’une altération de cette formidable « capacité à se rapporter nos propres états mentaux » qui définit généralement la conscience. Ces troubles peuvent évoluer jusqu’au coma, présentation la plus extrême, associant alors une absence d’éveil et de réponse comportementale « adaptée » même en réponse à des stimulations douloureuses. La conscience implique de manière schématique l’intégrité de deux systèmes neuroanatomiques distincts :
1) le système réticulé activateur ascendant (système de l’éveil),
2) le « réseau cérébral de la conscience » (système permettant la conscience d’accès).
Le diagnostic des troubles de la conscience fait appel à l’examen neurologique qui est généralement complété par des examens d’imagerie, de neurophysiologie ou de biologie. Le pronostic des troubles de la conscience est variable et dépend notamment de la cause, du terrain et de la sévérité de l’atteinte de la conscience. La prise en charge thérapeutique nécessite une gestion de la défaillance d’organe initiale pouvant menacer le pronostic vital à la phase aiguë, une prise en charge symptomatologique et étiologique initiale, puis la gestion des complications, et enfin la rééducation.

Définitions et symptomatologie

Coma

Le coma (du grecque κwμα, pour « sommeil profond ») est défini par un état de non réponse comportementale chez un patient qui a les yeux fermés (donc en état de sommeil apparent), mais qui ne peut pas être réveillé, y compris par des stimulations intenses douloureuses [1]. C’est la forme la plus sévère de trouble de la conscience.

Confusion mentale

À l’opposé, la confusion mentale représente une forme modérée d’altération de la conscience marquée par une altération combinée des grandes fonctions cognitives (langage, calcul, planification de tâches…), une altération de la vigilance et de l’attention le plus souvent fluctuante avec le nycthémère.

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